Световната серия по дартс води партито си в Ню Йорк

Питър Райт в действие.
Снимка: Тим Уилямс / Action Plus / Shutterstock

Още през февруари уелският професионален играч на дартс Гервин Прайс направи нещо невероятно. В една вечер от състезанието във Висшата лига в Белфаст той постигна две отделни финишира с девет стрели, което означава, че два пъти достигна 501 точки, необходими за победа в един етап от мач с минимален брой хвърляния. Едно от тях в голямо събитие е впечатляващо постижение; два от тях за една нощ е исторически.

Но сцената около него може да е била по-невероятна от самото постижение – поне за тези, които не са запознати със съвременната европейска култура на дартс. Когато стрелите на Прайс удариха дъската, развълнуван диктор информира разпродадената, 7500-членна тълпа за резултата, сякаш представяше Bulls ’96. Тези фенове, много от които носеха Костюми като Хелоуин, вилнее, скачаше и крещеше и хвърляше напитки във въздуха. И когато Прайс кацна три тройни-20 подред, мястото избухна, когато феновете вдигнаха табели „180“, подобни на знаците „Перфектните 10“, които може да видите след особено епично забиване в състезанието за забиване на НБА.

„Тълпата стана абсолютно балистична“, спомня си Прайс, описвайки зрители, хвърлящи алкохолните си напитки във въздуха. „Тези бири не са евтини“, казва той. „Ти говориш за седем, осем паунда за пинта, а те просто ги хвърлят навсякъде, сякаш нищо няма значение. За мен да погледна от тази сцена и да видя такъв вид атмосфера, изтръпва гръбнака.”

Това състезание по дартс би вдъхновило вида плам, свързан повече с шумните футболни фенове, до голяма степен благодарение на базираната в Обединеното кралство група, наречена Professional Darts Corporation. През последните три десетилетия, амбициозната организация е взела щадящият елемент в бара и го подобри, добавяйки пиротехника, танцьори и драматична входна музика, наред с други разцвети. Той нарича дартс – или неговата версия на дартс – „най-голямото парти в спорта“. Това парти най-накрая идва в Ню Йорк за първи път в петък и събота, когато турнето на World Series of Darts идва в Hulu Theatre на Медисън Скуеър Гардън.

За разлика от САЩ, Обединеното кралство излъчва състезания по дартс от десетилетия. В дните на четири или по-малко канала не беше необичайно един от тях да показва дартс или други нишови спортове като снукър. В продължение на десетилетия атмосферата на тези събития беше сънотворна – малко шумни крясъци, много учтиви ръкопляскания. Но през 1992 г. разколът в спорта накара много от най-добрите играчи да сформират нова организация, която в крайна сметка се превърна в PDC. Причините за разделянето нямаха нищо общо със скучната телевизионна естетика на дартс, но след като новата организация подписа договор със Sky Sports за излъчване на събитията си, изгряващата мрежа въведе въведения в боксов стил и като цяло придаде на излъчванията по-„пица“ според главния изпълнителен директор на PDC Мат Портър.

И все пак еволюцията в шумен спортен спектакъл беше постепенно. Парите на Sky Sports финансираха по-големи награди и повече събития, което доведе до по-големи, все по-оживени тълпи.

„Тъй като събитията се разрастват и се виждат по телевизията, по-случайни фенове – вместо хора, които са живели и дишат стрели – започнаха да ходят на събитията и то просто се развиха оттам“, казва Портър.

Тъй като органичният интерес нарасна, организацията се наклони към шоумен. Повратен момент, казва Портър, настъпи през 2005 г. с появата на Висшата лига, турне събитие, което се играе на арени в Обединеното кралство и другаде в Европа и което редовно привлича повече от 10 000 фенове на вечер. Сега входовете на PDC конкурентите изглеждат така:

Не всичко е проектирано отгоре надолу. Портър казва, че не е сигурен как е започнала традицията на феновете да носят костюми – Батман, Уолдо, Али Джи или нещо друго, което може да попадне под чадъра на британското “фантазно облекло” – но това не е работата на неговата организация. Подобни традиции, подхранвани от фенове, само допринасят за настроението на партито, към което PDC се стреми.

„Ние сме много наясно с две неща“, казва Портър. „Едно е, че доставяме най-добрите играчи на дартс в света, произвеждайки спорт от световна класа. И две е, че предоставяме най-добрата атмосфера в спорта и трябва да сме сигурни, че задоволяваме феновете си и за двете.”

Внимавайте с летящите дартс.
Снимка: Джулиан Фини / Getty Images

Естествено, PDC насърчава своите играчи да покажат своите личности, изпитан във времето начин за поддържане на интереса на публиката. Прайс (прякор: „леденият човек“) е бивш играч по ръгби. Питър “Snakebite” Райт, действащият световен шампион, е известен със своите цветни ирокези и шумни тоалети. Фалън Шерок – която, подобно на Прайс и Райт, ще се състезава в Ню Йорк – е първата жена, достигнала до третия кръг на световните първенства и все още го любов за блъскането на белези в баровете, когато може да й се размине.

Организацията също така продава нещо, което малко други спортове могат или биха: мечтата, че вие, фенът на трибуните, бихте могли да се конкурирате с професионалистите. Повечето спортове са пълни със свръхчовешки спортисти, извършващи невероятно тежки физически подвизи, повечето от нас не могат да си представят да се учат с цял живот на практика. Безумно е да си помислиш, че можеш да удариш Хоумър от Шохей Отани или да спечелиш точка от Серина Уилямс. Но част от привлекателността на професионалния дартс, според всички от главния изпълнителен директор до топ играчите, е, че всеки наистина може да докаже, че има умение за това, колкото и малко вероятно да е това. И с такава ниска бариера за влизане – можете буквално просто да влезете в бар и да играете – всеки може да опита.

Помага, че Райт, действащият световен шампион, започна по този начин.

„През 2007 г. гледах дартс по телевизията и казах на партньора си по това време Джо – която сега е моята съпруга и моят мениджър и моят фризьор – „Мога да го победя. Мога да го победя.’ Работя в гараж, а те печелят по-добре. И Джо ми каза: „Защо не опиташ?“ „Той го направи и се изплати; оттогава той е спечелил повече от 3 милиона британски лири парична награда.

Обиколката на PDC на World Series of Darts има за цел да спечели последователи в по-слабо развитите пазари, включително САЩ. (Вече е пътувал до Лас Вегас три пъти между 2017 и 2019 г.) И докато американските събития не са най-доходоносните в графика, потенциалът им е огромен.

Дартсът не би бил първият спорт, който навлезе тук след десетилетия на относително безразличие. Състезанията от F1 имат момент, например, благодарение не малка част на риалити шоуто на Netflix Карайте, за да оцелеете. Но докато Портър казва, че има уроци, които PDC може да научи от успеха на шоуто и как то доближава хората до спорта и неговите конкуренти, организацията знае, че има път да извърви. „Формула 1 е наистина глобален спорт с наистина глобални ресурси и ние все още сме на път към този етап“, казва той.

Така че, докато следващият страхотен играч на дартс вероятно няма да бъде на трибуните в театъра на Garden’s този уикенд, това е рядък шанс за нюйоркчани да усетят вкуса на лудостта, дори ако са запознати с PDC само чрез от време на време онлайн видео.

Прайс казва: “Освен ако не сте в центъра на атмосферата, не мисля, че някога ще разберете колко фантастичен е дартсът като спорт.”